Quien Fue William Herschel

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Quien Fue William Herschel

Nacimiento: 15 de noviembre de 1738 en Hannover, Brunswick-Lüneburg, el Sacro Imperio Romano.
Fallecimiento: 25 de agosto de 1822 (a los 83 años) en Slough, Inglaterra.
Nacionalidad: alemana, británica.
Famoso por: Descubrimiento de la radiación infrarroja y Urano, estudios de cielo profundo


En 1781, el astrónomo alemán-inglés William Herschel envió ondas de choque a través del mundo de la ciencia cuando descubrió el planeta Urano. Desde que los humanos comenzaron a observar las estrellas, el consenso general fue que solo había otros cinco planetas además de la tierra que orbita nuestro Sol. Que pudiera haber sexto planeta en los cielos era casi impensable.

Los primeros años de Herschel

William Herschel nació en Alemania en 1738 (como Friedrich Wilhelm Herschel), pero pasó casi toda esta vida adulta en Inglaterra. Desde muy temprana edad, la gente notó su inteligencia. Su padre, Isaac Herschel, era un oboista en una banda militar, y el joven William mostró un increíble talento natural para la música. Rápidamente dominó el violín, el clavecín y el órgano. También comenzó a componer música clásica de extraordinaria calidad.

Hablando diferentes idiomas

Cuando Herschel creció en su adolescencia, comenzó a demostrar que podía superar cualquier desafío intelectual. Demostró que podía aprender otros idiomas con facilidad. Hablante nativo de alemán, aprendió rápidamente inglés, francés e italiano. También absorbió el latín y el griego, y también podía leer y escribir en ambos idiomas.

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Herschel entra en la alta sociedad

A los 20 años, Herschel se mudó a Sunderland, Inglaterra, donde obtuvo el prestigioso puesto de «primer violinista» para la Orquesta de Newcastle. El enorme talento de Herschel, tanto para escribir como para interpretar música, lo llevó al nivel más alto de la sociedad inglesa, viviendo y trabajando principalmente en Bath.

Herschel también estaba profundamente interesado en la teoría de la música. Esto lo llevó a una fascinación por las matemáticas. Una reunión con el astrónomo real británico Nevil Maskelyne lo llevaría a la verdadera pasión de su vida: construir telescopios y observar los cielos. Una vez que Herschel comenzó a estudiar astronomía, se convirtió en una obsesión para él.

Telescopios de construcción

En su casa en Inglaterra, Herschel comenzó a pulir lentes para construir pequeños telescopios reflectores, aquellos que usan espejos en lugar de lentes como el principal elemento de captación de luz. Estos se conocen como telescopios newtonianos porque fueron diseñados originalmente por Isaac Newton.

Comenzando con pequeños espejos reflectantes de 6 a 8 pulgadas, Herschel fue impulsado para construir espejos más grandes con un aumento del poder de captación de luz. Herschel dijo una vez que su objetivo era «ver más profundo en el espacio que cualquier otro hombre». Finalmente lo hizo.

Los telescopios hechos a mano de Herschel, que sin duda eran los mejores de Europa, se hicieron cada vez más grandes, culminando con su gigantesco reflector de espejo de 40 pulgadas, que sería el mayor telescopio del mundo en los próximos años.

Las contribuciones de Herschel a la astronomía

Además de descubrir el planeta Urano, Herschel fue uno de los primeros en catalogar el espacio profundo. Basado en miles de observaciones realizadas durante varias décadas, fue el primero en construir, o al menos intentar determinar, la forma de la galaxia al mostrar dónde y cómo se distribuyen las estrellas en todo el espacio. También se le atribuye el descubrimiento de radiación solar infrarroja, entre otros logros.

Los talentos de Herschel como astrónomo observador, teórico, fabricante de telescopios y músico consumado le dieron fama y renombre. El rey Jorge de Inglaterra lo invitó con frecuencia a reuniones personales y le brindó un generoso apoyo financiero.

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Los últimos años y la muerte de Herschel

A pesar de su fama, estatus y genio, Herschel era conocido por ser extremadamente encantador, amable, agradable e incluso un hombre humilde. Continuó involucrado con la música a lo largo de su carrera como astrónomo. Murió a los 83 años en 1822 en Slough, Inglaterra, donde había vivido durante muchos años.

Su único hijo, John Herschel, se convirtió en astrónomo y científico de gran habilidad. Su devota hermana y asistente de observación de por vida, Caroline Herschel, también se convirtió en una astrónoma consumada por derecho propio.

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