Quien fue Paul Laurence Dunbar

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Quien fue Paul Laurence Dunbar

Nacido el 27 de junio de 1872, Paul Laurence Dunbar fue uno de los primeros poetas afroamericanos en obtener reconocimiento nacional. Sus padres Joshua y Matilda Murphy Dunbar fueron liberados esclavos de Kentucky. Sus padres se separaron poco después de su nacimiento, pero Dunbar recurriría a sus historias de la vida de plantación a lo largo de su carrera como escritor. A la edad de catorce años, Dunbar tenía poemas publicados en el Dayton Herald. Mientras estaba en la escuela secundaria, editó el Dayton Tattler, un periódico negro de corta duración publicado por su compañero de clase Orville Wright.

A pesar de ser un buen estudiante, Dunbar no pudo asistir a la universidad y tomó un trabajo como operador de ascensores. En 1892, un antiguo maestro lo invitó a leer sus poemas en una reunión de la Asociación Occidental de Escritores; Su trabajo impresionó a su audiencia hasta tal punto que el popular poeta James Whitcomb Riley le escribió una carta de aliento. En 1893, Dunbar auto-publicó una colección llamada Oak and Ivy. Para ayudar a pagar los costos de publicación, vendió el libro por un dólar a las personas que viajaban en su ascensor.

Más tarde ese año, Dunbar se mudó a Chicago, con la esperanza de encontrar trabajo en la primera Feria Mundial. Se hizo amigo de Frederick Douglass, quien le encontró un trabajo como empleado, y también hizo arreglos para que leyera una selección de sus poemas. Douglass dijo de Dunbar que era «el hombre de color joven más prometedor de los Estados Unidos». Para 1895, los poemas de Dunbar comenzaron a aparecer en los principales periódicos y revistas nacionales, como el New York Times. Con la ayuda de amigos, publicó la segunda colección, Mayores y Menores (Hadley y Hadley, 1895). Los poemas escritos en inglés estándar se llamaban «mayores», y los del dialecto se denominaban «menores». Aunque los poemas «principales» superan en número a los escritos en dialecto, fueron los poemas dialectales los que más llamaron la atención de Dunbar. el crítico William Dean Howells dio una crítica favorable a los poemas de Harper’s Weekly.

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Este reconocimiento ayudó a Dunbar a obtener reconocimiento nacional e internacional, y en 1897 se embarcó en una gira de lectura de seis meses por Inglaterra. También sacó una nueva colección, Lyrics of Lowly Life (Dodd, Mead and Co., 1896). Al regresar a Estados Unidos, Dunbar recibió una pasantía en la Biblioteca del Congreso en Washington, DC, y poco después se casó con la escritora Alice Ruth Moore. Mientras vivía en Washington, Dunbar publicó una colección de cuentos, Folks from Dixie (Dodd, Mead and Co., 1898), una novela titulada The Uncalled (Dodd, Mead and Co., 1898), y dos colecciones más de poemas, Lyrics of the Hearthside (Dodd, Mead and Co., 1899) y Poems of Cabin and Field (Dodd, Mead and Co., 1899). También contribuyó con letras de varias revistas musicales.

En 1898, la salud de Dunbar se deterioró; creía que el polvo en la biblioteca contribuía a su tuberculosis y dejó su trabajo para dedicarse a tiempo completo a escribir y dar lecturas. Durante los próximos cinco años, produciría tres novelas más y tres colecciones de cuentos. Dunbar se separó de su esposa en 1902, y poco después sufrió una crisis nerviosa y un ataque de neumonía. Aunque enfermo, Dunbar continuó escribiendo poemas. Sus colecciones de esta época incluyen Lyrics of Love and Laughter (Dodd, Mead and Co., 1903), Howdy, Howdy, Howdy (Dodd, Mead and Co., 1905) y Lyrics of Sunshine and Shadow (Dodd, Mead and Co ., 1903). Estos libros confirmaron su posición como el principal poeta negro de Estados Unidos. El deterioro constante de la salud de Dunbar le hizo regresar a la casa de su madre en Dayton, Ohio, donde murió el 9 de febrero de 1906, a la edad de treinta y tres años.

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