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¿Quién es Willard Libby? La vida y los logros del químico estadounidense que descubrió el método del carbono-14

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Fuente : wikipedia.org

Willard Libby ; (17 de diciembre de 1908 – 8 de septiembre de 1980) fue un químico estadounidense. Nació el 17 de diciembre de 1908 en Grand Valley, Colorado. Al estudiar el carbono-14 y el tritio, los isótopos radiactivos del carbono y el hidrógeno, respectivamente, descubrió un método de datación por radiocarbono que permitió a los científicos determinar con precisión la edad de las sustancias. Este método se puede utilizar en materiales antiguos hasta hace unos 50.000 años. Willard Libby fue galardonado con el Premio Nobel de Química en 1960 «por su método de utilizar el carbono 14 como cronómetro en arqueología, geología, geofísica y otras ciencias «.

Contribución a la ciencia:

En la Universidad de California, Berkeley, Libby estudió la radiactividad de los elementos naturales y las interacciones de los neutrones con diversos materiales. Estos estudios incluyeron la detección y medición de radiactividad débil.

En 1940, dos de los estudiantes de Libby aislaron el isótopo de carbono-14. Se descubrió que los rayos cósmicos que bombardean la atmósfera superior se combinan con el nitrógeno reactivo en el aire para formar carbono-14. Trazas de este carbono radiactivo se encuentran en todo el dióxido de carbono. Por lo tanto, es asimilado por todas las plantas y por todos los animales, ya que los animales dependen de la vida vegetal.

Los seres vivos establecen un equilibrio entre la cantidad de carbono-14 que toman y la cantidad que expulsan. Después de la muerte, ya no absorben carbono-14 y el carbono-14 que contienen comienza a descomponerse. Dado que el carbono-14 tiene una vida media relativamente larga de 5.770 años, Libby (1947) pensó, y pronto pudo probar, que la edad de los materiales que contienen carbono podía determinarse midiendo la concentración de carbono-14 que aún quedaba.

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Libby también usó tritio, el isótopo radiactivo del hidrógeno, para el suministro de agua. Otras áreas de interés incluyeron la química del » átomo caliente » y el uso de trazadores radiactivos como isótopos.

Vital

Willard Libby asistió a la Universidad de California, Berkeley, donde obtuvo su licenciatura en 1931 y su doctorado en 1933. Permaneció en Berkeley para enseñar hasta 1941. De 1941 a 1945 trabajó en la Universidad de Columbia en el Proyecto Manhattan. Ayudó a desarrollar el proceso de difusión gaseosa para la separación de isótopos de uranio, un paso fundamental en el desarrollo de la bomba atómica.

De 1945 a 1954, Libby fue profesora de química en la Universidad de Chicago y miembro del Instituto de Estudios Nucleares de la universidad. Después de cinco años como miembro de la Comisión de Energía Atómica de los Estados Unidos, se unió a la Universidad de California, Los Ángeles, como profesor de química. En 1962 también fue nombrado director del Instituto de Geofísica y Física Planetaria de la universidad.

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