Historia del Azucar

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Historia del Azucar

Se cree que el azúcar de caña fue utilizado por primera vez por el hombre en la Polinesia desde donde se extendió a la India. En el 510 aC, el emperador Darío de lo que entonces era Persia invadió la India, donde encontró «la caña que da miel sin abejas». El secreto del azúcar de caña, como con muchos otros descubrimientos del hombre, se mantuvo en secreto mientras el producto terminado se exportaba para obtener un rico beneficio.

Fue la mayor expansión de los pueblos árabes en el siglo VII d. C. que condujo a una ruptura del secreto. Cuando invadieron Persia en el 642 dC, encontraron caña de azúcar y aprendieron cómo se hacía el azúcar. A medida que su expansión continuó, establecieron la producción de azúcar en otras tierras que conquistaron, incluyendo el norte de África y España.

El azúcar solo fue descubierta por los europeos occidentales como resultado de las Cruzadas en el siglo XI de nuestra era. Los cruzados que regresaron a casa hablaron de esta «nueva especia» y de lo agradable que fue. El primer azúcar se registró en Inglaterra en 1099. En los siglos siguientes se produjo una importante expansión del comercio de Europa occidental con el Este, incluida la importación de azúcar. Se registra, por ejemplo, que el azúcar estaba disponible en Londres a «dos chelines por libra» en 1319 AD. Esto equivale a aproximadamente US $ 100 por kilo a los precios actuales, por lo que fue un gran lujo.

En el siglo XV, el azúcar europeo se refinó en Venecia, lo que confirmó que incluso cuando las cantidades eran pequeñas, era difícil transportar el azúcar como producto de calidad alimentaria. En el mismo siglo, Colón navegó a las Américas, el «Nuevo Mundo». Se registra que en 1493 él tomó plantas de caña de azúcar para crecer en el Caribe. El clima allí era tan ventajoso para el crecimiento de la caña que una industria se estableció rápidamente.

En 1750 había 120 refinerías de azúcar operando en Gran Bretaña. Su producción combinada fue de tan solo 30,000 toneladas por año. En esta etapa, el azúcar seguía siendo un lujo y se obtenían grandes beneficios en la medida en que se llamaba «oro blanco». Los gobiernos reconocieron las vastas ganancias que se obtendrían del azúcar y lo gravaron fuertemente. En Gran Bretaña, por ejemplo, el impuesto al azúcar en 1781 totalizó £ 326,000, una cifra que había aumentado en 1815 a £ 3,000,000. Esta situación se mantuvo hasta 1874 cuando el gobierno británico, bajo el gobierno del Primer Ministro Gladstone, abolió el impuesto y llevó los precios del azúcar a los medios del ciudadano común.

La remolacha azucarera fue identificada por primera vez como una fuente de azúcar en 1747. Sin duda, los intereses creados en las plantaciones de caña de azúcar se aseguraron de que no fuera más que una curiosidad, una situación que prevaleció hasta las guerras napoleónicas a principios del siglo XIX. Cuando Gran Bretaña bloqueó las importaciones de azúcar a Europa continental. En 1880, la remolacha azucarera había reemplazado a la caña de azúcar como la principal fuente de azúcar en Europa continental. Esos mismos intereses creados probablemente retrasaron la introducción del azúcar de remolacha en Inglaterra hasta la Primera Guerra Mundial, cuando se amenazaron las importaciones de azúcar de Gran Bretaña.

La industria azucarera moderna de hoy en día todavía está acosada por la interferencia del gobierno en muchos niveles y en todo el mundo. El consumo anual ahora se está ejecutando en alrededor de 120 millones de toneladas y se está expandiendo a una tasa de alrededor de 2 millones de toneladas por año. La Unión Europea, Brasil e India son los tres principales productores y en conjunto representan alrededor del 40% de la producción anual. Sin embargo, la mayor parte del azúcar se consume dentro del país de producción y solo aproximadamente el 25% se comercializa a nivel internacional.

Uno de los ejemplos más importantes de acciones gubernamentales es dentro de la Unión Europea, donde los precios del azúcar están tan fuertemente subsidiados que más de 5 millones de toneladas de azúcar de remolacha blanca tienen que ser exportadas anualmente y aún un millón de toneladas de azúcar de caña en bruto se importan de las antiguas colonias. Esta última actividad es una forma de ayuda exterior que también es practicada por los Estados Unidos. La sobreproducción y el posterior dumping de la UE se han sometido ahora a los requisitos del GATT, que deberían ver una reducción sustancial de la producción en los próximos años.


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