Biografia de Ellen Churchill Semple

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Biografia de Ellen Churchill Semple

Ellen Churchill Semple será recordada por mucho tiempo por sus contribuciones a la geografía estadounidense, a pesar de su asociación con el tema del determinismo ambiental que no se tuvo en cuenta durante mucho tiempo. Ellen Semple nació en medio de la Guerra Civil en Louisville, Kentucky, el 8 de enero de 1863. Su padre era un propietario bastante rico de una ferretería y su madre cuidaba a Ellen y sus seis (o posiblemente cuatro) hermanos.

La madre de Ellen alentó a los niños a leer y Ellen estaba especialmente enamorada de los libros sobre historia y viajes. De joven disfrutaba de la equitación y el tenis. Semple asistió a escuelas públicas y privadas en Louisville hasta que tenía dieciséis años cuando se dirigió a la universidad en Poughkeepsie, Nueva York. Semple asistió a Vassar College, donde obtuvo su licenciatura en historia a la edad de diecinueve años. Ella fue la clase más valiosa, pronunció el discurso de graduación, fue una de las treinta y nueve mujeres graduadas y fue la graduada más joven en 1882.

Siguiendo a Vassar, Semple regresó a Louisville donde enseñó en la escuela privada operada por su hermana mayor; ella también se hizo activa en la sociedad local de Louisville. Ni la enseñanza ni los compromisos sociales le interesaban lo suficiente, ella deseaba mucho más estímulo intelectual. Afortunadamente, ella tuvo la oportunidad de escapar de su aburrimiento.

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A Europa

En un viaje a Londres en 1887 con su madre, Semple conoció a un hombre estadounidense que acababa de completar un Ph.D. en la universidad de leipzig (alemania). El hombre, Duren Ward, le contó a Semple sobre un profesor dinámico de geografía en Leipzig llamado Friedrich Ratzel. Ward le prestó a Semple una copia del libro de Ratzel, Antropogeografía, en la que se sumergió durante meses y posteriormente decidió estudiar con Ratzel en Leipzig.

Regresó a casa para terminar el trabajo de maestría escribiendo una tesis titulada Esclavitud: un estudio en sociología y estudiando sociología, economía e historia. Obtuvo su maestría en 1891 y corrió a Leipzig para estudiar con Ratzel. Obtuvo alojamiento con una familia alemana local para mejorar sus habilidades en el idioma alemán. En 1891, a las mujeres no se les permitía estar matriculadas en universidades alemanas, aunque con un permiso especial se les podía permitir asistir a conferencias y seminarios. Semple conoció a Ratzel y obtuvo permiso para asistir a sus cursos. Tuvo que sentarse aparte de los hombres en el aula, así que en su primera clase, se sentó sola en la primera fila entre 500 hombres.

Permaneció en la Universidad de Leipzeg hasta 1892 y luego regresó nuevamente en 1895 para un estudio adicional con Ratzel. Como no podía matricularse en la universidad, nunca obtuvo una licenciatura de sus estudios con Ratzel y, por lo tanto, nunca obtuvo un título avanzado en geografía.

Aunque Semple era conocida en los círculos geográficos de Alemania, era relativamente desconocida en la geografía estadounidense. Al regresar a los Estados Unidos, comenzó a investigar, escribir y publicar artículos y comenzó a ganarse un nombre en la geografía estadounidense. Su artículo de 1897 en el Journal of School Geography, «La influencia de la barrera de los Apalaches sobre la historia colonial» fue su primera publicación académica. En este artículo, ella mostró que la investigación antropológica podría ser estudiada en este campo.

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Convertirse en un geógrafo estadounidense

Lo que estableció a Semple como una verdadera geógrafa fue su excelente trabajo de campo e investigación sobre la gente de las tierras altas de Kentucky. Durante más de un año, Semple exploró las montañas de su estado natal y descubrió comunidades de nicho que no habían cambiado mucho desde que se establecieron por primera vez. El inglés hablado en algunas de estas comunidades todavía tenía un acento británico. Este trabajo fue publicado en 1901 en el artículo «Los anglosajones de las montañas de Kentucky, un estudio en antropogeografía» en el Diario Geográfico.

El estilo de escritura de Semple era literario y ella era una profesora fascinante, lo que alentaba el interés en su trabajo. En 1933, el discípulo de Semple, Charles C. Colby, escribió sobre el impacto del artículo de Semple en Kentucky: «Probablemente este breve artículo haya incitado a más estudiantes estadounidenses a interesarse por la geografía que cualquier otro artículo escrito».

Hubo un gran interés en las ideas de Ratzel en América, por lo que Ratzel alentó a Semple a hacer conocer sus ideas al mundo de habla inglesa. Le pidió que tradujera sus publicaciones, pero Semple no estaba de acuerdo con la idea de Ratzel sobre el estado orgánico, por lo que decidió publicar su propio libro basado en sus ideas. La historia de Estados Unidos y sus condiciones geográficas se publicó en 1903. Obtuvo amplia aceptación y aún se requería la lectura en muchos departamentos de geografía de los Estados Unidos en los años treinta.

Su carrera despega

La publicación de su primer libro lanzó la carrera de Semple. En 1904, se convirtió en una de los cuarenta y ocho miembros fundadores de la Asociación de Geógrafos Americanos, bajo la presidencia de William Morris Davis. Ese mismo año fue nombrada editora asociada del Journal of Geography, cargo que mantuvo hasta 1910.

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En 1906, fue reclutada por el primer Departamento de Geografía del país, en la Universidad de Chicago. (El Departamento de Geografía de la Universidad de Chicago se estableció en 1903). Permaneció afiliada a la Universidad de Chicago hasta 1924 y enseñó allí en años alternos.

El segundo libro principal de Semple se publicó en 1911. Influencias del entorno geográfico se expuso más a fondo en el punto de vista determinista ambiental de Semple. Ella sintió que el clima y la ubicación geográfica eran la causa principal de las acciones de una persona. En el libro, ella catalogó innumerables ejemplos para probar su punto. Por ejemplo, ella informó que los que viven en los puertos de montaña suelen ser ladrones. Ella proporcionó estudios de caso para probar su punto, pero no incluyó ni discutió ejemplos contrarios que pudieran probar que su teoría estaba equivocada.

Semple era una académica de su época y aunque sus ideas pueden considerarse racistas o extremadamente simples hoy en día, abrió nuevos espacios de pensamiento dentro de la disciplina de la geografía. El pensamiento geográfico posterior rechazó la simple causa y efecto del día de Semple.

Ese mismo año, Semple y algunos amigos viajaron a Asia y visitaron Japón (durante tres meses), China, Filipinas, Indonesia e India. El viaje proporcionó una tremenda cantidad de forraje para artículos y presentaciones adicionales en los próximos años. En 1915, Semple desarrolló su pasión por la geografía de la región mediterránea y pasó gran parte de su tiempo investigando y escribiendo sobre esta parte del mundo durante el resto de su vida.

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En 1912, enseñó geografía en la Universidad de Oxford y fue profesora en el Wellesley College, la Universidad de Colorado, la Universidad de Western Kentucky y UCLA en el transcurso de las próximas dos décadas. Durante la Primera Guerra Mundial, Semple respondió al esfuerzo de guerra, al igual que la mayoría de los geógrafos, dando conferencias a los oficiales sobre la geografía del frente italiano. Después de la guerra, ella continuó su enseñanza.

En 1921, Semple fue elegido presidente de la Asociación de Geógrafos Americanos y aceptó un puesto como profesor de antropogeografía en la Universidad de Clark, un cargo que mantuvo hasta su muerte. En Clark, enseñó seminarios para estudiantes graduados en el semestre de otoño y pasó el semestre de primavera investigando y escribiendo. A lo largo de su carrera académica, promedió un importante papel o libro cada año.

Tarde en la vida

La Universidad de Kentucky honró a Semple en 1923 con un doctorado honorario en derecho y estableció la Sala Ellen Churchill Semple para albergar su biblioteca privada. Herido de un ataque al corazón en 1929, Semple comenzó a sucumbir a la mala salud. Durante este tiempo, ella estaba trabajando en su tercer libro importante: sobre la geografía del Mediterráneo. Luego de una larga estadía en el hospital, pudo mudarse a un hogar adyacente a la Universidad de Clark y, con la ayuda de un estudiante, publicó Geografía de la Región del Mediterráneo en 1931.

Se mudó de Worcester, Massachusetts (la ubicación de la Universidad de Clark) al clima más cálido de Ashevlle, Carolina del Norte, a fines de 1931, en un intento por restablecer su salud. Los médicos recomiendan un clima aún más suave y una elevación más baja, por lo que un mes después se mudó a West Palm Beach, Florida. Murió en West Palm Beach el 8 de mayo de 1932 y fue enterrada en el cementerio de Cave Hill en su ciudad natal de Louisville, Kentucky.

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Unos meses después de su muerte, la escuela Ellen C. Semple fue dedicada en Louisville, Kentucky. La escuela de Semple todavía existe hoy. El Departamento de Geografía de la Universidad de Kentucky organiza un Día de Ellen Churchill Semple cada primavera para honrar la disciplina de la geografía y sus logros.

A pesar de la afirmación de Carl Sauer de que Semple era «un simple portavoz estadounidense para su maestra alemana», Ellen Semple era una geógrafa prolífica que sirvió bien en la disciplina y tuvo éxito a pesar de los tremendos obstáculos para su género en los pasillos del mundo académico. Ella definitivamente merece ser reconocida por su contribución al avance de la geografía.

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